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[딥서치 인사이트][이슈 브리핑] 수년 동안 ‘악재’만 마주한 롯데그룹


국내 신용평가사들이 롯데그룹 주요 계열사들에 신용등급 경고음을 알리고 있습니다. 특히 가장 우려스러운 부분은 롯데케미칼 신용등급(AA+) 전망을 ‘안정적’에서 ‘부정적’으로 하향 조정한 것인데요. 롯데그룹 계열사들의 크레딧 역사를 보면 왜 이번 신용등급 전망 하향 조정이 심상치 않은지 확실히 알 수 있습니다.

롯데그룹 내 신용 문제가 본격적으로 불거진 계기는 2017년 사드(THAAD, 고고도미사일방어체계) 배치 이후라고 할 수 있습니다. 당시 중국 시장에 진출해있던 롯데쇼핑이 가장 먼저 타격을 입기 시작했습니다. 롯데쇼핑은 롯데그룹 전반 신용등급을 좌지우지하는 3인방(호텔롯데, 롯데케미칼, 롯데쇼핑) 중 하나로 상당히 중요한 역할을 하고 있었습니다.

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사드 보복 여파가 큰 것은 사실이지만 이 당시는 쿠팡이 로켓배송으로 국내 시장에서 공격적으로 확장을 보였던 시기였습니다. 롯데쇼핑은 중국 시장에서 철수와 동시에 국내 시장에서도 입지가 축소될 수밖에 없었던 겁니다.

중국에 대한 우리나라 경제 의존도가 높아진 탓에 롯데쇼핑뿐만 아니라 다양하고 광범위한 산업 영역에서 피해를 본 것이 사실입니다. 따라서 이 때까지만 해도 롯데그룹 전반에 대한 문제 의식보다는 롯데쇼핑 자체에 국한된 이슈로 받아들였습니다.

한편, 2015년부터 롯데그룹은 경영권 분쟁에 휩싸이게 됩니다. 결국 신동빈 회장이 승기를 잡았지만 이 싸움은 롯데그룹 지배구조와 사업 개편 시기를 늦추는 요인이 됩니다. 본격 전열을 가다듬으려는 때, 코로나19 팬데믹(2020년)이 발생하면서 이번에는 호텔롯데가 타격을 입게 됩니다.

앞서 언급한 것처럼 롯데그룹 전반 신용등급을 유지하는 핵심 계열사 3곳 중 2곳의 크레딧이 흔들리기 시작한 것입니다. 이것만으로도 상당히 부담이 되는 수준이었는데 직전 연도인 2019년 재무적투자자(FI)들이 보유한 롯데렌탈 지분(TRS 만기)을 호텔롯데가 사들이면서 이미 체력적으로 약화되고 있었습니다.

당시 호텔롯데가 보유한 롯데렌탈 지분은 25.7%에서 42.4%로 확대됐고 롯데렌탈 기업공개(IPO)는 더욱 절실했습니다. 2021년 롯데렌탈이 IPO에 성공하면서 호텔롯데가 한 숨 돌리긴 했지만 코로나19 여파가 워낙 큰 탓에 여진은 지속됐습니다. 롯데렌탈은 성장 전략 부재 속에서 상장 이후 줄 곧 하향세를 그렸고 시장으로부터 많은 비판을 받기도 했습니다.

악재를 연속으로 만나는 상황에서도 롯데케미칼 존재 하나만으로 롯데그룹 크레딧은 견고할 수 있었습니다. 특히 신동빈 회장 주력 분야가 화학인 만큼 그 기대도 상당했습니다.

특히 롯데케미칼은 공모 회사채 시장에서 어떤 모습을 보였는지 주목할 필요가 있습니다. 롯데케미칼을 제외한 그룹 내 여타 계열사들은 기업어음(CP)나 사모 회사채 시장 단골이라고 할 수 있을 정도로 수요예측을 기피하는 경향이 있었습니다. 물론 자금조달 편의성을 고려해 기업이 선택할 수 있는 사안이지만 시장에서는 유독 롯데그룹 계열사들이 공모 시장 문을 두드리지 않는다는 지적을 해왔습니다.

하지만 롯데케미칼은 늘 당당하게 공모 회사채 시장 문을 두드리고 당당히 오버부킹에 성공하는 모습을 보여줬습니다. 그만큼 그룹 내 가장 강한 크레딧을 보유한 곳인데 이제는 흔들리기 시작한 겁니다.

롯데그룹은 지난 수년 간 사업적으로 풀리지 않았다면 이제는 시장 금리가 급등하면서 자금 조달 어려움에 직면하게 됩니다. 국내 많은 기업들이 자금 조달 환경 악화로 어려움을 겪고 있지만 롯데그룹만큼 연속적으로 타격을 입은 곳도 없을 겁니다.

여타 계열사도 중요하지만 롯데그룹은 롯데케미칼 신용등급 방어에 더욱 집중할 수밖에 없는 상황입니다. 방어를 해내지 못하면서 그룹 전반 타격을 가할 수도 있기 때문입니다. ‘유상증자 2조원’이 거론되는 것을 단순 소문으로 치부할 수 없는 이유이기도 합니다. 창사 이래 가장 어려운 시기를 보내고 있는 롯데그룹이 어떤 선택을 통해 위기를 극복할 것인지 중요한 기로에 놓인 상황입니다.


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